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Existem pechinchas em vinhos de qualidade da Califórnia, se você souber onde procurar

Vinho realmente bom da Califórnia abaixo de US $ 20 a garrafa tornou-se cada vez mais difícil de encontrar nas últimas duas décadas. Felizmente, há um excesso de vinho no mercado agora, junto com a demanda em declínio. (Olá, refrigerante forte!) Isso cria oportunidades para os consumidores que procuram ganhar vinho de alto valor a preços baixos.

Como sempre, porém, caveat emptor. O excesso de oferta do mercado torna mais fácil para qualquer pessoa comprar vinho no mercado a granel, agregar valor ao engarrafá-lo e rotulá-lo com alegações engenhosas, mas sem sentido, de ser limpo ou ecológico, e obter um lucro considerável. E sempre há um oceano de plonk barato feito essencialmente por receita para o menor denominador comum.

Com um pouco de pesquisa e vontade de apostar em vinhos desconhecidos, podemos encontrar verdadeiras pechinchas. Falei com duas pessoas com experiência em trazer vinhos excelentes e acessíveis para o mercado para aprender alguns de seus segredos. Um usa o sistema de distribuição tradicional, enquanto o outro vende exclusivamente online. Portanto, quer você prefira o nível de conforto das compras tradicionais ou prefere fazer pedidos online, as oportunidades não faltam.

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Mel Master tem comercializado vinhos deliciosos e acessíveis desde o início dos anos 1980, quando criou o rótulo Les Jamelles do sul da França. As autoridades francesas tinham acabado de permitir que os vinhos fossem rotulados por sua variedade de uva, e a Master capitalizou o amor do mercado americano pelos vinhos de uma única variedade. Era algo que os consumidores podiam entender, ele me disse.

O que significa para um vinho ser 'amigo da comida'? Aqui está o que procurar.

Depois de vender essa marca, ele fundou a Tortoise Creek, uma marca francesa de vinhos combinados mais tradicionais, mas com um nome que soava americano. Foi bem-sucedido até 2003, quando Freedom frita e o sentimento anti-francês fez com que as vendas despencassem. O Mestre decidiu fazer do Tortoise Creek uma marca da Califórnia. Agora, faz parte de um portfólio de rótulos acessíveis em parceria com a Winesellers, uma importadora com sede em Chicago. A coleção inclui vinhos Kin & Cascadia de Washington e Oregon, Le Charmel do sul da França e Tiamo da Itália.

Recentemente, provei os lançamentos atuais de Tortoise Creek pinot noir e zinfandel, e eles me lembraram de uma época antes da inflação, não muito tempo atrás, quando vinho de boa qualidade da Califórnia era fácil de encontrar a um preço acessível - neste caso, por cerca de $ 14. Esses vinhos não só tinham gosto de pinot noir e zinfandel - o que diz muito sobre o vinho barato da Califórnia, infelizmente - mas também eram muito bons.

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O Mestre me disse que sua chave para o sucesso é saber onde procurar uvas de qualidade e estabelecer relações com os produtores. Ele vê as áreas de Lodi e Clarksburg ao sul de Sacramento como produtores de vinhos subestimados. Lodi é semelhante ao Languedoc na década de 1980, quando fundou Les Jamelles, um primo pobre de Napa e Sonoma considerado muito quente para um vinho de qualidade. Clarksburg, no final do delta de Sacramento, está tentando fazer uma reputação de chenin blanc, uma uva ainda pouco apreciada que o consumidor americano não abraçou. O Mestre compara Clarksburg à região de Carneros, na ponta da Baía de São Francisco, e a avalia como pinot noir.

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Os rótulos dos vinhos podem ser vagos e os bebedores estão sedentos por clareza

Depois, há Cameron Hughes, que fez sua reputação como um negociante da Califórnia, seguindo o modelo europeu de comprar vinho dos produtores, engarrafá-lo e comercializá-lo. Seu vinho Cameron Hughes tornou-se conhecido no final dos anos 2000 por seus sucos acessíveis e de alta qualidade e pelo marketing tentador que nos fez adivinhar quais vinícolas cultas vendiam a ele sob acordos de sigilo. (E isso foi antes que os NDAs se tornassem moda.)

Hughes vendeu sua gravadora homônima em 2017. Ele voltou à briga em maio com uma nova gravadora que chama de de Négoce. (Ele pronuncia o dia NA-go-SHAY.) Em apenas alguns meses, ele já lançou mais de 40 vinhos, todos oferecidos aos assinantes por e-mail a preços com grandes descontos. Eu experimentei alguns dos primeiros lançamentos de de Négoce, e eles são fantásticos. Fãs do cabernet de Napa, especialmente, vão querer estar nesta lista de discussão.

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Hughes chama seu modelo atual en primeur, uma espécie de, mas não realmente, imitação da prática de Bordeaux de vender a safra recente dois anos antes de ser lançada. Ele compra um lote de vinho de uma vinícola e vende uma porção imediatamente após o engarrafamento para cobrir o custo da compra. Ele guarda o resto para vender mais tarde com um pequeno prêmio.

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Enquanto escrevia isso, recebi um e-mail de de Négoce oferecendo um cabernet sauvignon de Rutherford, no vale de Napa, que foi construído para a faixa de preço de $ 90 a $ 120. A Hughes tinha 350 caixas disponíveis por US $ 18 a garrafa.

Como ele consegue fazer isso? Muitas vinícolas sofisticadas vendem principalmente para restaurantes, e esse mercado secou com a nova pandemia de coronavírus. Eles precisam criar fluxo de caixa e liberar espaço em suas adegas para processar a próxima safra. Descarregar um pouco de vinho com um grande desconto faz sentido.

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Nós recebemos toneladas de vinho, diz Hughes. As pessoas querem liberar dinheiro.

Hughes e Master reconheceram que sua capacidade de oferecer vinhos de alto valor a um preço acessível é vulnerável às oscilações do mercado. Uma desaceleração econômica associada a safras ruins - como 2010 e 2011 após a Grande Recessão - pode transformar o boom em colapso. Por enquanto, porém, estes são bons tempos.

A prova, claro, está no paladar. Mas quer estejamos procurando Tortoise Creek entre a escória da prateleira do supermercado ou pulando em busca de uma caixa barata de cabernet de alta qualidade da Négoce, há pechinchas a serem encontradas - e saboreadas.