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O governo Biden quer promover a competição na indústria do álcool. Alguns preferem o status quo.

Em 9 de julho, o presidente Biden emitiu a Ordem Executiva 14036, intitulada Promoting Competition in the American Economy. Concentrou-se nas barreiras à concorrência criadas pela consolidação em muitos setores, notadamente tecnologia e agricultura, onde pequenas empresas e fazendas familiares são excluídas dos mercados por empresas maiores. Conforme publicado alguns dias depois no Federal Register, a ordem executiva abrangeu 13 páginas densamente impressas. No meio estavam duas diretrizes sobre as indústrias de cerveja, vinho e destilados que geraram um intenso debate e podem abalar as bases do sistema de três níveis que rege a distribuição de álcool no país desde a revogação da Lei Seca, há quase um século.

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O presidente instruiu o secretário do Tesouro, em consulta com o procurador-geral e o presidente da Comissão Federal de Comércio, a apresentar um relatório no prazo de 120 dias avaliando as ameaças à concorrência e as barreiras a novos participantes, incluindo práticas ilegais; consolidação nas três camadas de produção, distribuição e varejo; e regulamentos desnecessários, como tamanhos de garrafa, permissão e rotulagem. O Escritório de Tributação e Comércio de Álcool e Tabaco do Tesouro, ou TTB, teve 240 dias para iniciar a regulamentação para corrigir quaisquer problemas identificados, incluindo a redução de quaisquer barreiras que impeçam o acesso ao mercado para cervejarias, vinicultores e destilarias menores e independentes.

Diante de prazos apertados, o TTB fez uma convocação para comentários públicos sobre as questões levantadas pela ordem executiva. O bureau solicitou comentários até 18 de agosto, embora o súmula em Regulamentos.gov estará aberto até 1º de outubro, então ainda há tempo para interromper . Enquanto escrevo isto, mais de 400 comentários foram enviados, de grupos comerciais, vinícolas, destilarias, cervejarias e indivíduos, incluindo alguns que temem que qualquer mudança nos regulamentos tornará o álcool mais fácil de ser obtido e levará a problemas sociais e de saúde pública.

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O Wine and Spirits Wholesalers of America elogiou o status quo, chamando o sistema pós-proibição de uma história de sucesso que equilibra responsabilidade social com crescimento dos negócios.

É fácil culpar o proverbial 'intermediário' como um gargalo desnecessário no sistema da cadeia de abastecimento do álcool, mas essa crença não reflete com precisão os negócios hoje, disse o grupo atacadistas. Os atacadistas independentes são um elo importante para levar os produtos aos varejistas e, em última instância, aos consumidores.

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No entanto, as vinícolas argumentaram que a consolidação no setor atacadista de intermediários espremeu efetivamente o funil por meio do qual um número cada vez maior de produtos está tentando chegar ao mercado. Este problema é especialmente agudo porque o país tem 51 ou mais mercados separados, já que a emenda constitucional que revoga a Proibição deu explicitamente autoridade aos estados para regular a distribuição de bebidas alcoólicas.

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A consolidação no segmento de atacado deixou muitas vinícolas incapazes de encontrar distribuidores em muitos dos principais mercados do país, disse o Wine Institute, uma associação vinícola da Califórnia. Este problema é especialmente grave para vinícolas de pequeno e médio porte.

Em 1995, havia 3.000 distribuidores em todo o país atendendo a 1.800 vinícolas dos Estados Unidos, disse o grupo. Hoje, menos de 1.200 atacadistas atendem a 11.000 vinícolas. (Wine America, uma associação comercial nacional de vinícolas, calcula o número de distribuidores em menos de mil.) Em 2010, os 10 maiores atacadistas responderam por 58 por cento das vendas de vinho nos Estados Unidos. Uma década depois, essa parcela era de 80%, com os três principais distribuidores respondendo por impressionantes 63% de todas as vendas de vinho no país.

A consolidação da camada de atacado levou a menos opções para o consumidor e menos habilidades para os produtores colocarem seus produtos no mercado, disse a Wine America. As leis de franquia em 20 estados (incluindo a Virgínia) que proíbem efetivamente uma vinícola de mudar de distribuidor são outra barreira à competição, disse o Wine Institute.

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Uma resposta pequena, mas promissora, à consolidação na camada de distribuição tem sido a remessa direta ao consumidor. Hoje, 47 estados permitem o envio direto de uma forma ou de outra, embora diferentes regulamentos e taxas estaduais tornem difícil para as vinícolas atenderem aos vários requisitos. Várias pequenas vinícolas comentaram que alguma uniformidade nos padrões de transporte os ajudaria a expandir seu alcance de mercado, apesar da consolidação dos atacadistas.

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O TTB também recebeu pelo menos duas dúzias de comentários idênticos de indivíduos instando a agência a manter a linha contra qualquer relaxamento dos regulamentos. Esses comentaristas culparam as medidas pandêmicas destinadas a ajudar as empresas, como a entrega em domicílio de coquetéis ou outras bebidas de restaurantes, como contribuindo para o abuso de álcool. Eles também repetiram o desacreditado tropo de que o envio direto de vinho aos consumidores promove o consumo de álcool por menores. Os adolescentes não vão fazer um pedido pela Internet e esperar uma semana ou mais para que a UPS entregue seu vinho, quando eles podem comprar bebidas alcoólicas em uma loja de conveniência próxima.

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Os comentários enviados ao TTB cobrem muitas outras questões, como tamanhos de frascos padronizados e nutrição e rotulagem de ingredientes. Eles variam de requisitos regulamentares mundanos a questões transformacionais. A diretiva do presidente Biden de examinar a competitividade na economia deu aos reguladores do Departamento do Tesouro a oportunidade de fazer mudanças profundas na maneira como produzimos, distribuímos e compramos nossa bebida.

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Esperemos que sejam amantes do vinho.

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