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Um grupo de restaurantes de Charleston planta um bife na Cidade Velha

Oak Steakhouse chega à cena gastronômica com duas grandes vantagens: uma localização privilegiada em Alexandria, onde a concorrência é escassa, e um proprietário que acredita em dar asas a suas contratações - neste caso Joseph Conrad, ex-chef executivo do Bourbon Steak.

Joseph é chef, não gerente de cozinha, diz Steve Palmer, sócio-gerente do Indigo Road Restaurant Group, empresa de hospitalidade com sede em Charleston, S.C., que abriu recentemente sua sexta churrascaria, esta na Cidade Velha. Não tenho nenhuma influência sobre o cardápio além do preço, diz o dono do restaurante, cujo império inclui o japonês O-Ku próximo ao Union Market.

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Assim como cada Oak Steakhouse tem permissão para criar seu próprio menu em torno da atração estrela - carne bovina Angus certificada - não há dois restaurantes iguais. O original, em Charleston, ocupa um prédio de banco de 1850; o maior, em Nashville, é encenado em um hotel. A churrascaria mais recente incorpora vigas suspensas, madeira recuperada da Virgínia e tijolos abundantes para um efeito agradável. Uma sala de madeira nos fundos inclui uma vista da cozinha da exposição e globos de vidro que parecem grandes bolhas iluminadas.

Qualquer jantar é melhor quando começa com pãezinhos Parker House fermentados, quatro por pedido e servido com manteiga de cultura batida com sal marinho de alecrim-lavanda-limão. E agosto no pântano é mais fácil de tolerar enquanto se segura uma bebida verde-clara (Sweet Releaf) que apresenta pepino, flor de sabugueiro e menta à vodca.

Servidores em camisas azuis e suspensórios vermelhos cruzam o restaurante, transportando comida em um ângulo que permite aos hóspedes uma prévia dos preparativos de Conrad. Tal como acontece com muitas cozinhas, esta esbanja a maior criatividade nos primeiros pratos, por mais familiares que sejam. Nosso velho amigo polvo, temperado com páprica defumada e crocante na grelha, é apresentado com merguez picante feito no local, purê de berinjela defumada e uma cauda de cometa de harissa verde. Nem todo mundo mergulhe de uma vez. Uma saudação sublime ao verão, o agnolotti de milho é enriquecido com manteiga defumada e obtém crocância de nozes de milho queimadas com chile ancho. A couve-bebê, pintada com molho César picado com alho, estala graças a uma camada de alho espalhado. Você pode estar cansado do verde saudável, mas minha afeição por couve ainda não diminuiu.

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Couves de Bruxelas, por outro lado? Eu meio que terminei com eles, a menos que sejam uma melhoria em relação aos mesmos. Aqui, as miniaturas de repolhos verdes (e maçãs compactadas) são amarradas com um enjoativo caramelo de maçã-soja que tem mais sabor de prova do que de apresentação bem ensaiada. Cascas de massa mal cozidas em uma cortina de queijo cheddar branco me fazem me arrepender de ter pedido o acompanhamento. Spud de Conrad - assado, fatiado em seis rodadas, frito, reorganizado em um prato e carregado com bacon, queijo e cebolinha - soa melhor. Próxima vez!

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A carne - principalmente bovina, parte envelhecida a seco, mas também vitela e porco - domina as seleções do prato principal, e posso atestar tanto o bife de tira de Nova York de 14 onças quanto o costela com osso, 22 onças de carne tenra, bem carnuda e marmorizada. Gosto de tudo em um prato de peixe-rocha - couve-flor em três cores, chermoula de inspiração marroquina - exceto a peça central, tostada de forma que uma faca mal conseguia furar a pele e, infelizmente, secava em partes.

Sempre estou em dúvida sobre sobremesas em churrascarias. Posso continuar a fazer alarde e pedir algo rico, ou seguir o caminho mais consciente e buscar refresco. Manteiga de amendoim chama por mim como o Twitter faz por Trump, então eu opto pela decadência: semifreddo de manteiga de amendoim cremoso enrolado em quebradiço de amendoim e servido com chantilly e molho de caramelo salgado é uma felicidade em cada mordida.

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Washington não precisa de outra churrascaria. Alexandria sim, e Oak Steakhouse está mais ou menos preenchendo a necessidade com a ajuda de um jogador externo.

901 N. Saint Asaph St., Alexandria. 703-840-3395. oakalexandria.com . Pratos principais, de US $ 16 a US $ 110 (para porterhouse prime envelhecido a seco para dois).