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Um crítico gastronômico retorna à sua sala de jantar favorita para encontrar abraços e risos em vez de máscaras

As regras não escritas para um crítico gastronômico incluem alguns grandes proibições: nunca reserve em seu próprio nome. Não aceite comida e bebida grátis. Evite chegar muito perto de seus assuntos.

Permita-me pedir desculpas, então, por quebrar a regra número três, logo depois Os restaurantes de D.C. abriram suas portas com 100 por cento de capacidade e me vi no Buck’s Fishing & Camping, um restaurante que coloquei no hall da fama e que não jantava desde antes da pandemia. Quatorze meses é muito tempo para ficar longe das comidas favoritas e garçons maravilhosos. Os anéis de cebola e o bolo de chocolate com leitelho de Buck estavam me chamando de uma forma que eles não podiam quando a comida para viagem era a única opção.

Prontos ou não, os restaurantes de D.C. estão voltando à sua capacidade máxima. Veja como foi a primeira noite.

Nour eddine Bouzerda também.

De jeito nenhum! o garçom quase gritou quando me viu em uma mesa de canto na sala de jantar iluminada por mel. Estamos voltando à vida! disse o nativo marroquino. Levantei-me para cumprimentá-lo e me vi em um abraço anteriormente reservado para membros da minha tribo e companheiros de bolha. Vamos apenas dizer Michelle Obama teria ficado orgulhoso do nosso abraço de urso. A única razão pela qual desisti foi porque queria beber antes da chegada de minha amiga e colega, Jura Koncius, e de seu marido, Morgan Dodd. Eu não tinha o prazer da companhia dela há mais de um ano. Pelos velhos tempos, pedi um Manhattan, up. Eu precisava de um velho amigo antes de um velho amigo.

Francamente, me senti um pouco enferrujado no departamento de hospedagem. Os críticos contam com um bando de pessoas - amigos, família, colegas, vizinhos, o casal interessante que conheceram em um show - para ajudá-los a fazer seu trabalho: provar a variedade completa de um menu. (É como um jantar todas as noites! Alguém certa vez descreveu meu trabalho, deixando de fora o fato de que o trabalho exige que eu me lembre de mil detalhes e, em seguida, costure-os em algo que as pessoas vão querer ler.) A pandemia me forçou a cortar minha lista de dezenas de companheiros de jantar a um mero punhado de pessoas próximas a mim, incluindo uma outra pessoa importante que não conseguia se livrar das críticas de restaurantes porque essas refeições eram em sua maioria para viagem e entrega, comidas dentro de nossas próprias quatro paredes ou fora, mesmo no inverno. O que ele iria fazer, pedir uma mesa separada?

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Jura! Morgan! Agora era minha vez de comemorar o reaparecimento de pessoas de quem perdi. Jura recebeu um beijo colegial na bochecha e Morgan um aperto de mão firme, talvez meu terceiro dia, mas não antes de nós dois fazermos um pequeno do-si-do com nossos cotovelos - uma dança que já parece datada, como anéis de humor e pedras de estimação (Google, crianças). Não estava apenas voltando para um lugar que é importante para mim, estava fazendo isso com alguém que prezo e sem as máscaras que abafaram nossas vozes e amordaçaram nossas feições. O fato de estarmos todos vacinados e receber luz verde do CDC foi tão reconfortante quanto o amanhecer.

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Todo crítico que conheço tem um lugar onde pode deixar o cabelo cair, pedir exatamente o que quiser - ser ele mesmo. Para mim, esse santuário é o de Buck, que existe há quase tanto tempo quanto eu sou o apetite contratado pelo Post e cujo dono, James Alefantis, eu conheço socialmente há décadas. (Não foi tudo diversão e jogos. Depois de uma crítica nada brilhante em 2014, na qual eu dingi os tacos de peixe mastigáveis ​​e questionei quanto tempo o dono do restaurante estava por perto, ele me ligou para me informar que minha coluna continha um erro. Os panos de prato sobre os quais escrevi eram na verdade guardanapos de linho branco. Detectei um pouco de alegria em sua voz?)

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Aqui e ali, sinais do apocalipse, er, pandemia permanecem. Os assentos, alguns separados por uma pilha de madeira, ainda são espaçados, e as mesas exibem desinfetante para as mãos junto com uma vela envolta em vidro e uma planta de galho. Um perito em design, Jura franziu o cenho para a garrafa de plástico genérica e seu gel pela metade. É tudo sobre o visual, ela sussurrou, enquanto os menus são distribuídos. Ela abriu uma cortina ao lado da nossa mesa e vimos um monte de tanques de propano, aparentemente vigiados por um cervo de cimento vintage. (Lembre-se de que este é o Buck’s Fishing & Camping, não o Hot Spot du Jour. Sim, é uma canoa sobre sua cabeça.)

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Em minha última revisão, eu gentilmente repreendi o restaurante por colocar seu cardápio em âmbar. Versão CliffsNotes: It. Nunca. Alterar. Honestamente, entretanto? Agora? Eu ficaria desapontado se não ver o mesmo de sempre, começando com o molho de iogurte de cenoura se estivermos nos sentindo virtuosos ou anéis de cebola se quisermos um alarde. Nós três ficamos gratos por encontrar os anéis de cebola (rendados como sempre e quentes demais para mastigar imediatamente), a salada de cunha com sua chuva de queijo azul e bacon, os bolos de caranguejo com suas batatas fritas cortadas à mão. Sem perguntar, a equipe colocou três pratos no meio da mesa, um local ideal para compartilhar.

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Tanto para se pôr em dia! Mas primeiro: não era maravilhoso estar em outro lugar além de casa? As pessoas estão cansadas de sua própria comida, ou comida para viagem, disse Jura. Doente de cônjuges! disse ela na frente do marido, cujo sorriso sugeria que ele sabia exatamente do que ela estava falando. Um ano do que parece prisão domiciliar para muitos de nós restringiu a conversa. Sem filmes, sem sinfonia, sem viagens, disse Morgan, assinalando tópicos de discussão que não foram interrompidos porque poucos de nós íamos a teatros, concertos ou aeroportos.

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Buck's é vizinho da livraria Politics & Prose, o que significa que os autores costumam comer e beber vinho no restaurante, e Alefantis parece conhecer todos os artistas, escribas e socialites de Washington. Eu nunca vou sem ver um rosto famoso na mistura. Mas também é um atrativo para os amantes da comida que apreciam a simplicidade bem-passada e a opção de ficar despreocupado se uma cena não for sua praia. O trio do canto do bar? Conheça meus antigos vizinhos, Will e Rachel Caggiano, o mais regular dos frequentadores, e seu filho mais novo, Cole. (Seu irmão mais velho, Jack, está no chão como corredor e zagueiro.) Seguiu-se mais pulos de mesa quando minha colega do Post, Carol Leonnig, entrou com seu marido, John.

A maioria das noites é assim no Buck's: refeições perseguidas por histórias que você pode trazer para casa e compartilhar, como o lombo de vaca que sobrou, cozido na sombra que você pedir.

Nossa garrafa de nero d'avola havia acabado, mas ainda estávamos pastando. Bouzerda verificou nosso pulso. Outra garrafa? ele perguntou. Sem compradores. Também temos ao lado do copo, disse ele. Nós recusamos; era uma noite de escola. Bouzerda desapareceu apenas para voltar com uma garrafa e derramar um esguicho generoso em cada um de nossos copos. Danny Meyer escreveu o livro sobre hospitalidade, mas esse cara coloca seu charme em prática.

Como se fosse uma deixa, começou a chover lá fora - não tanto cães e gatos, mas leões, tigres e ursos. Os comensais que estavam sentados no pátio da frente revestido de plantas foram conduzidos à mesa comunal mais convidativa da cidade, 7 metros de choupo do Grande Pântano Sombrio que cobre praticamente toda a extensão da sala de jantar. Os trovões e relâmpagos apenas aumentaram o conforto. Buck's se tornou ainda mais uma praça de aldeia quando Morgan descobriu um antigo chefe amado sentado na épica tábua de madeira. Na verdade, o reencontro de amigos na TV não tem nada sobre as reuniões de amigos na vida real - em todos os lugares - conforme emergimos de nossos casulos.

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Certifique-se de colocar isso na minha conta, disse a Bouzerda, apontando para a minha taça de vinho agora vazia. O servidor especialista tem um pequeno histórico de esquecimento de cobrar pelas coisas (o que compenso dando gorjeta excessiva).

Quando saí do restaurante caloroso e fui para o estacionamento encharcado pela tempestade nos fundos, algo me ocorreu. Meu abraço anterior com um garçom favorito não foi tanto o garçom me abraçando, mas eu dando as boas-vindas ao Buck's - todos os restaurantes, na verdade - de volta à minha vida.