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O Dia de Ação de Graças de George Washington em 1795 celebrou a liberdade. Mas o chef por trás do banquete não tinha nenhum.

Na terceira quinta-feira de fevereiro de 1795, o presidente George Washington proclamou um dia de ação de graças nacional para agradecer a Deus pelas Constituições de Governo que unem e por sua união estabelecem a liberdade.

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A segunda proclamação desse tipo por Washington, clamava por um feriado religioso, em vez de um feriado festivo, e o cardápio daquele dia é desconhecido. Como uma noite normal para os jantares do Congresso oferecidos pelo presidente, seria presidido pelo cozinheiro de Washington, Hercules Posey - um chef tão notável que era famoso em sua própria época. No entanto, a liberdade exaltada por Washington não era algo que Posey gostasse: ele era escravizado.

O plano de ação de graças

Posey veio para Washington por volta de 1770 como propriedade confiscada usada para garantir uma dívida devida a Washington por seu amigo devasso e vizinho John Posey. Listado como um barqueiro que gerenciava um serviço de barco cross-Potomac de propriedade de seu ex-proprietário, Posey tinha provavelmente cerca de 16 anos quando veio para Mount Vernon, propriedade de Washington na Virgínia, que incluía cinco fazendas. A mais famosa era a Mansion House Farm, hoje conhecida simplesmente como Mount Vernon. Mais de 300 pessoas cativas trabalharam lá como trabalhadores qualificados e não qualificados. A maioria pertencia à propriedade do primeiro marido de Martha Washington, Daniel Parke Custis, que morreu dois anos antes de ela se casar com Washington. Na época de sua própria morte em 1799, Washington possuía pessoalmente pouco mais de 50 seres humanos.

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Como presidente, Washington mudou-se para a cidade de Nova York, então capital federal, trazendo um pequeno contingente de escravos para trabalhar na casa e no libré. Quando a capital se mudou para a Filadélfia, Washington, insatisfeito com os cozinheiros contratados, acrescentou Posey ao grupo.

Conhecido até 2018 apenas como Hércules, ou como Tio Harkless - um apelido cada vez menor que certamente irritava - Posey teria dirigido a refeição que foi servida naquele feriado de Ação de Graças.

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Trabalhar na cozinha de uma bela casa - muito menos em uma presidencial - não teria sido fácil. As refeições eram elaboradas e variadas, com uma variedade surpreendente de alimentos locais e importados. Conforme descrito pelo Dep. Theophilus Bradbury (Federalist-Mass.) Em 1795, o jantar médio de quinta-feira do Congresso teria envergonhado qualquer banquete de Ação de Graças moderno, com uma elegante variedade de rosbife, vitela, perus, patos, galinhas, presuntos e pudins, geléias, laranjas, maçãs, nozes e amêndoas, figos, passas e uma variedade de vinhos e ponche.

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Produzir essas refeições significava uma jornada de trabalho de 12 a 16 horas com uma variedade de cozinheiros e assistentes trabalhando sob Posey. Notavelmente, as contas domésticas de Washington nos dizem que esses membros da equipe teriam sido contratados e trabalhadores brancos contratados - todos recebendo ordens de um homem negro escravizado.

E ainda assim ninguém ousou sair da linha. Em sua biografia de Washington, o enteado do presidente, George Washington Parke Custis, chamou Posey de um artista que dirigia sua cozinha com disciplina de ferro, rápido em punir aqueles que desobedeciam.

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Nas quase três páginas dedicadas a Posey, Custis descreveu sua postura, habilidade, comportamento exigente e amor por roupas finas, comparando-o a um verdadeiro dândi. Enquanto preparava os jantares do Congresso, Posey brilhava em todo o seu esplendor, escreveu Custis, e seus subordinados voaram em todas as direções para executar suas ordens.

Esses jantares estabeleceram o padrão para os jantares presidenciais e diplomáticos no início da república. Washington não se preocupava com comidas extravagantes, mas exigentes com as sutilezas da mesa, e Posey tinha a difícil tarefa de apresentar refeições que apresentassem a farta, mas humilde, comida americana preferida pelo primeiro presidente, bem como preparações elegantes que falavam de seu status. Não era incomum um presunto da Virgínia ser apresentado ao lado de elaborados pastéis de carne continentais. Essa demonstração de habilidade culinária clássica e generosidade americana tornou-se o protótipo para jantares diplomáticos e funções executivas a partir de então.

O homem que alimentou o primeiro presidente - e tinha fome de liberdade

Washington também tinha pouca paciência para bate-papos. Refeições com o General, como ele era comumente chamado, eram assuntos tensos - mais uma razão para a comida ser requintada o suficiente para manter o foco dos comensais.

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A abordagem de Posey para comandar sua cozinha preparou o cenário para o chef celebridade americano, cuja arte era considerada necessária nas casas americanas mais poderosas. Como presidente, Thomas Jefferson foi inflexível que o chef treinado na França James Hemings, um homem que ele havia escravizado, deveria ser seu cozinheiro. Hemings, que já estava livre, recusou.

Vivendo entre mundos

Posey, muito conhecido na Filadélfia como o cozinheiro do General, teve permissão para entrar e sair livremente assim que seu trabalho foi concluído e voltou à noite. Ele também ganhou o equivalente a duas vezes o salário anual de um homem médio vendendo lixo de cozinha com a permissão de Washington, e parte desse dinheiro foi gasto em uma bengala com cabeça de ouro. Washington também mandou chamar o filho de Posey, Richmond - não porque o jovem demonstrasse qualquer habilidade culinária, mas porque seu pai o desejava.

Certa vez, quando um convidado importante chegou atrasado para o jantar, Washington deu início à refeição, embora as normas sociais o obrigassem a esperar, dizendo ao convidado: Meu cozinheiro nunca pergunta se a companhia chegou, mas se chegou a hora.

No entanto, Posey vivia em um submundo entre o livre e o não-livre. Washington manteve ele e os outros membros escravizados da casa do presidente em cativeiro ao contornar a lei de abolição da Pensilvânia, que lhes permitia pedir liberdade se permanecessem no estado por mais de seis meses. Os Washingtons regularmente faziam rodízio de pessoas de volta para a Virgínia ou, em um piscar de olhos, através da fronteira com Nova Jersey - um estado escravo - para redefinir seu tempo na capital antes de seis meses. O único que teve permissão para ficar mais tempo dessa vez foi Posey.

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Como chef e homem, Posey aprimorou seu autocontrole ousado, apesar de ter nascido como escravo na Virgínia. É provável que ele tenha sido fortemente influenciado por morar na Filadélfia, onde mais de 90% dos afro-americanos eram livres. Embora cativo na casa do presidente, ele se mudou para uma cidade abolicionista com uma comunidade negra crescente e influente, incluindo homens como Richard Allen e Absalom Jones, abolicionistas e fundadores da Sociedade Africana Livre.

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Acima de tudo, Filadélfia era a maior cidade gastronômica da América, um movimentado porto internacional posicionado de maneira ideal para receber alimentos e influência culinária do Norte, do Sul e das Índias Ocidentais. Posey experimentou um mundo de artesanato alimentar e criatividade culinária amplamente promovido por pessoas de cor, incluindo Charles Sang, um famoso confeiteiro; Polly Haine, famosa por seu estande de pimenteiros no mercado público; Benjamin Johnson, um homem-ostra; numerosos vendedores de bolo e padeiros; e, por um tempo, Hemings, que morava do outro lado da rua da casa do presidente.

Por que Posey não escapou para o mundo da Black Philadelphia livre, intrigou os estudiosos por décadas. Quando ele finalmente se emancipou, foi de Mount Vernon, no aniversário de 65 anos do presidente em 1797. Ele foi visto mais uma vez em 1801, depois que Washington morreu e libertou ele e os outros que possuía em seu testamento. Quando o prefeito de Nova York, Richard Varick, se ofereceu para prender Posey para a Sra. Washington, ela recusou, alegando que havia encontrado um cozinheiro branco que atendia da mesma forma. A verdade é que Posey era um homem livre três vezes: tendo permanecido na Filadélfia mais de seis meses; em virtude da vontade de Washington; e por sua própria agência.

Em Nova York, a habilidade de Posey como chef permitiu que ele construísse uma vida em uma próspera comunidade negra livre. Ele viveu lá, trabalhando como cozinheiro, até sua morte em 1812.

Nada se sabe sobre as refeições que Posey preparou como um homem livre, mas mesmo se houvesse, seriam seus triunfos na cozinha presidencial pelos quais ele seria lembrado, especialmente aqueles que acompanharam as proclamações mais abrangentes de Washington, como seu dia de ação de graças de 1795 .

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Mais de 200 anos depois, estamos tentando conciliar os mitos heróicos da fundação da América com as verdades sobre seus criadores, que desfrutaram e lucraram com a escravidão de afro-americanos como Posey, que cozinhava festas elogiando a ideia de liberdade com as próprias mãos foram algemados. Passaria meio século após a morte de Posey antes que a Proclamação de Emancipação do Presidente Abraham Lincoln mudasse essa equação para pessoas como ele. No mesmo ano, 1863, o Dia de Ação de Graças se tornou uma celebração nacional regular pelas mãos de Lincoln.

Ganeshram é diretor executivo do Museu de História e Cultura de Westport e autor de um romance sobre Hércules Posey, o cozinheiro do general.