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Os restaurantes independentes fizeram forte lobby para obter alívio econômico direcionado. Agora, eles finalmente estão entendendo.

Enquanto muitos americanos estavam curtindo o primeiro sábado de março, Tom Colicchio estava em uma ligação da Zoom com cerca de 30 membros da Independent Restaurant Coalition. Eles estavam assistindo a votação do Senado sobre a Lei do Plano de Resgate Americano de 2021, o pacote de US $ 1,9 trilhão para fornecer alívio econômico para milhões de empresas e indivíduos, incluindo o setor de restaurantes em dificuldades.

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Pouco depois do meio-dia, os senadores aprovaram o projeto de lei segundo as linhas partidárias, levando à assinatura do presidente Biden no plano de resgate dias depois e, finalmente, dando aos restaurantes independentes o alívio que eles queriam, no valor de US $ 28,6 bilhões. Para o IRC, que se formou quando a pandemia estava apenas afundando seus dentes na economia dos EUA, a votação culminou em um esforço exaustivo de um ano para buscar subsídios diretos para uma indústria de hospitalidade que nos últimos 12 meses cortou 2 milhões de empregos e perdeu uma receita estimada de US $ 240 bilhões e 110.000 estabelecimentos fechados.

Os aplausos aumentaram quando o Senado aprovou o projeto, disse Colicchio, o chef, dono de restaurante e fundador da Hospitalidade artesanal , um grupo de restaurantes com sede na cidade de Nova York. Há tantos restaurantes independentes que vão ter um salva-vidas e permanecer abertos, e isso será ótimo para a economia, para o emprego.

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Quando seus membros fundadores começaram a falar em meados de março do ano passado, o IRC parecia, de certa forma, um esforço redundante. Um bom número de donos de restaurantes independentes já pertencia a associações estaduais de restaurantes que, por sua vez, estão vinculadas à National Restaurant Association, e a organização centenária afirma defender todo tipo de operadora: independente, rede e franqueado.

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Mas há muito tempo há tensões entre o NRA e os donos de restaurantes independentes que dizem, certo ou errado, que a organização nacional se preocupa mais com os principais participantes da indústria, não com os pequenos. Você confia na Big Tobacco? o chef e dono do restaurante David Chang me mandou uma mensagem no início da pandemia. Foi uma pergunta colocada como crítica.

Mesmo antes de estados e cidades começarem a restringir as refeições em ambientes fechados em março passado, os pequenos operadores tiveram um vislumbre do futuro no nível da rua: refeitórios vazios, receita decrescente, dívidas crescentes, trabalhadores dispensados ​​e, eventualmente, fechamentos. As primeiras previsões eram ruins: Colicchio sugeriu um ano atrás que 75% dos restaurantes nos Estados Unidos poderiam ser história sem a intervenção do governo. As pessoas começaram a se referir a um evento de extinção com restaurantes, principalmente entre pequenas empresas sem acesso a empréstimos bancários ou capital de investimento.

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Os instintos de sobrevivência surgiram entre os donos de restaurantes independentes. Havia um sentimento entre muitos de que eles não podiam sentar e assistir seus investimentos e seus negócios simplesmente murchar e morrer. Eles queriam desempenhar um papel em sua sobrevivência. Sem taxas a pagar e com apenas um conselho consultivo de 20 membros e consultores fornecendo orientação, o IRC forneceu uma maneira imediata para muitos se apresentarem e se tornarem seus próprios defensores durante o que provavelmente será o pior período de suas vidas comerciais.

Foi muito fortalecedor e, para mim, uma das coisas mais importantes que aconteceram este ano, disse Sue Bette, dona da Bluebird Barbecue em Burlington, Vt. Eu senti que tinha um papel a desempenhar e podia fazer algo. Eu poderia servir ao nosso setor e fazer parte de uma equipe que estava fazendo mudanças de uma forma bem popular.

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Como inúmeros outros membros do IRC, Bette conduziu muitas atividades de divulgação e fez ligações para cargos políticos. Um ano atrás, ela também cofundou Restaurantes Independentes em Vermont , uma coalizão de mais de 180 proprietários de restaurantes e bares que defendem sua indústria no estado de Green Mountain. Eu realmente comecei a entender que estamos realmente inseridos em nossas comunidades de uma forma que nenhum outro negócio está, disse ela.

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O IRC não trabalhou apenas no atendimento a restaurantes direcionados. A NRA também trabalhou no assunto desde o início. Em 18 de março, o NRA enviou uma carta à Casa Branca e aos líderes do Congresso, instando o Departamento do Tesouro a criar um Fundo de Recuperação da Indústria de Restaurantes e Serviços de Alimentos de US $ 145 bilhões. Mas a organização também tem trabalhado em outras questões urgentes: seguro contra interrupção de negócios apoiado pelo governo federal, reforma da imigração , créditos fiscais , a crédito de gorjeta , aumentos de salário mínimo e outros assuntos.

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Representamos toda a indústria, disse Sean Kennedy, vice-presidente executivo de relações públicas da NRA. Representamos todos, desde o restaurante da esquina até a churrascaria, a rede regional e tudo o mais.

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A ampla gama de questões de defesa da NRA, de certa forma, inspirou os membros do IRC a resolver o problema por conta própria. O IRC tinha um foco singular: conseguir restaurantes e bares independentes com o apoio de que precisam para sobreviver, observou a diretora executiva Erika Polmar, uma ativista alimentar. Essa missão guiaria as ações e decisões do IRC, muitos disseram.

Tínhamos esse único objetivo em comum, disse Robert St. John, chef e dono de restaurante do Mississippi por trás do Crescent City Grill, Tabella e outros estabelecimentos. Não havia todas essas bolas que estávamos tentando manter no ar ao mesmo tempo. Foi: ‘Temos que fazer tudo o que estiver ao nosso alcance para obter algum alívio para os restaurantes independentes’, e foi isso.

Com cerca de 100.000 membros, o IRC foi capaz de aproveitar a experiência e as relações pessoais de todo o país. St. John, por exemplo, foi capaz de explorar seu relacionamento com o senador Roger Wicker (R-Miss.), Um frequentador assíduo dos restaurantes do chef, para incentivá-lo a apoiar a Lei dos Restaurantes, que serviria de base para o Restaurant Revitalization Fund no American Rescue Plan Act. Na verdade, Wicker iria, junto com o senador Kyrsten Sinema (D-Ariz), apresentar a Lei dos Restaurantes no Senado.

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Com seu cache de chefs famosos, o IRC também pressionaria por um assento em uma mesa redonda de maio de 2020 sobre restaurantes na Casa Branca, apesar do fato de a organização não ter feito o tipo de doação política que normalmente dá aos grupos de lobby acesso ao poder. A primeira rodada de empréstimos do Programa de Proteção ao Pagamento, uma porcentagem dos quais foi para grandes redes, deu aos independentes alguma vantagem, não apenas com a Casa Branca, mas também com o Congresso. Os políticos, disse Colicchio, ficaram constrangidos com a quantidade de dinheiro do PPP que foi para grandes empresas e redes.

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Começamos a trabalhar com a comunidade de restaurantes de Portland no início da pandemia, e isso se tornou uma parceria essencial com a Independent Restaurant Coalition, o melhor parceiro que eu poderia ter imaginado durante esse esforço de um ano, o Rep. Earl Blumenauer (D-Ore. ) disse em um comunicado.

A ajuda destinada em breve aos restaurantes locais é um resultado direto desta parceria e do trabalho incansável de nossa comunidade de restaurantes de Portland, da Independent Restaurant Coalition e dos milhares de funcionários de restaurantes que se uniram a nós para obter alívio na linha de chegada, acrescentou Blumenauer, que introduziu a Lei dos Restaurantes na Câmara.

A recompensa pelos esforços do IRC é o Fundo de Revitalização de Restaurantes, um fundo de US $ 28,6 bilhões restrito a operadoras com 20 ou menos restaurantes (embora o NRA tenha feito lobby para incluir franqueados de redes entre essas operadoras, desde que possuam menos de 20 lojas ) Ao contrário dos empréstimos PPP, que exigiam que a maior parte do dinheiro fosse para a folha de pagamento, os empresários têm mais liberdade para gastar os fundos de revitalização. Não poderia chegar em melhor hora para muitos donos de restaurantes, que vêm acumulando dívidas durante a pandemia.

Veja Nya Marshall, uma incorporadora de imóveis comerciais e restaurateur em Detroit, por exemplo. Ela possui Ivy Kitchen and Cocktails , bem como uma operação de catering, e para manter as portas abertas durante uma pandemia, Marshall teve que fazer empréstimos, refinanciar uma casa, pedir crédito estendido e até mesmo adiar o pagamento de impostos.

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A maior parte do dinheiro será gasto para pagar dívidas que devemos, porque nenhuma receita foi gerada em 2020, disse Marshall. Não pagamos nossos impostos trimestrais há não sei quanto tempo.

A dívida é um tema comum entre os donos de restaurantes que aguardam alívio. Colicchio mencionou isso. St. John mencionou isso. As contas - de fornecedores, de proprietários, de bancos - têm aumentado, embora a receita não. É de se admirar, então, que St. John, quando estava em Nova Orleans para uma pequena pausa, fez uma celebração própria quando soube que o Senado aprovou o plano de ajuda? Ele estava no French Quarter na época e viu uma banda de jazz na rua.

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St. John se aproximou dos músicos e perguntou se eles conheciam Happy Days Are Here Again. O trombonista sabia disso e ensinou os outros caras bem rápido. Eu coloquei $ 20 no chapéu, disse ele. Então St. John gravou a música improvisada e compartilhou, via FaceTime, com os membros do IRC.

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