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The Inn at Little Washington, a força vital de um vilarejo da Virgínia, fecha-se pela primeira vez em décadas

Nunca fechamos para nenhum desastre ou nevasca em 42 anos, disse Patrick O'Connell, chef-proprietário do mundialmente famoso Inn at Little Washington, situado no sopé das Montanhas Blue Ridge. Mas lá estava ele na manhã de sexta-feira, despedindo-se dos hóspedes que pernoitavam após o serviço do café da manhã e não sabendo quando as portas de seu destino de jantar de fantasia, o ganhador de três estrelas Michelin, o maior prêmio do guia francês, receberiam de volta os convidados.

Na noite anterior, sua equipe atendeu apenas 20 pessoas - dois lugares para 10 clientes, o máximo que o estado da Virgínia estava permitindo que restaurantes ou bares servissem enquanto a pandemia de coronavírus fechava quase todas as facetas da vida em todo o país. Os convidados que iam embora diziam ao chef que queriam voltar no momento em que o restaurante fosse reaberto, para fazer parte da história; a equipe se ofereceu para trabalhar de graça, se O'Connell precisasse deles.

É um funeral muito doce, disse o chef em uma entrevista por telefone da pousada, membro da prestigiosa Relais & Chateaux, uma associação de hotéis e restaurantes de luxo de propriedade independente em 60 países - a maioria agora fechada, se não por decreto do governo , em seguida, pela incapacidade dos clientes de alcançá-los, de acordo com O'Connell. Ninguém deixou de ser afetado pela pandemia.

Influenciados pelo coronavírus, os restaurantes querem a ajuda dos mesmos governos que os fecharam

o restaurante na fazenda patowmack

A pousada está para Washington, Virgínia, o que os carros estão para Detroit: o motor que move tudo no vilarejo de 133 residentes, cujo orçamento é basicamente os impostos de alimentação e hospedagem pagos pelo estabelecimento. O'Connell tem 175 funcionários em sua folha de pagamento, apenas 10 dos quais, a maioria gerentes importantes, não foram demitidos na sexta-feira, o que coincidiu com o último salário completo de duas semanas da equipe. Um cheque de pagamento parcial virá em seguida; o seguro é coberto até 9 de abril. Os gerentes remanescentes trabalharão por salários reduzidos. Antes de enviar o e-mail anunciando as dispensas na noite de quinta-feira, o gerente geral Bob Fasce disse: Meu dedo pairou sobre a tecla de envio.

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Toda a comunidade é afetada, disse O'Connell, listando as lojas, vinícolas e outros negócios que dependem do sucesso do empregador mais conhecido da área. Ele é a favor de projetos públicos nos moldes da Works Progress Administration (WPA) do presidente Franklin D. Roosevelt para manter as pessoas ocupadas, embora a necessidade de distanciamento social coloque a ideia em segundo plano.

Curiosamente, muitas pessoas ainda querem vir, fugir da cidade, disse O'Connell, cujos hóspedes na semana passada incluíam três homens que dirigiram por uma noite longe do confinamento da Big Apple. Um chamador ofereceu $ 300 para levar da pousada. Um esqueleto de bastão permanece para trás. Os gramados ainda precisam ser cortados, jardins mantidos e prédios pintados, disse O'Connell.

É uma pena ter 10.000 tulipas e nenhum público para apreciá-las, acrescentou ele.

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Ele espera corrigir isso. Em uma explosão de e-mail antes de fechar o restaurante, O'Connell encorajou os hóspedes sem jantar ou reservas de hospedagem a se beneficiarem. Você é mais que bem-vindo para dirigir até Little Washington e dar um passeio restaurador por nossos jardins e desfrutar do trabalho de nossos 5 jardineiros e 2 agricultores em tempo integral em nossa época favorita do ano, escreveu ele.

As placas nos jardins dizem que são bem-vindas. A pastora da pousada planeja ficar por perto para cuidar das lhamas residentes, que os visitantes são bem-vindos para ajudar a alimentar seu feno preferido.

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Quando O'Connell me lembrou dos galinheiros, colmeias e cabras que permanecem ativos no que ele chama de nossa pequena versão do Central Park, senti uma viagem de campo chegando.

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Eu só gostaria que pudéssemos oferecer um pouco de comida, disse o talento por trás de maravilhas como lata de salada de caranguejo peekytoe pavimentada com gelee de pepino e cintilante caviar osetra americano.

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Ainda há uma luz acesa na cozinha, que continuará a servir uma refeição em família para os funcionários restantes e oferecer almoços grátis para viagem - da porta dos fundos - para membros da equipe desempregados três dias por semana. O'Connell disse que está considerando a ideia de hospedar hóspedes em um dos chalés da pousada - os hotéis ainda não fecharam - mas reconhece que seria uma experiência diferente sem o restaurante. Não tenho certeza de como me sinto sobre o jantar do serviço de quarto, disse ele.

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Trabalhadores demitidos de restaurantes enfrentam futuro incerto com aluguel iminente e muita preocupação

O chef tem lidado com a interrupção repentina do trabalho de sua vida meditando, levando seu cachorro para passear quatro vezes por dia - em vez das duas habituais - e dedicando mais tempo às suas memórias, que já estão dois terços feitas. O famoso contador de histórias diz que o livro, que já está sendo comprado em Hollywood, incluirá muitas histórias não contadas. Na sexta-feira, The Inn at Little Washington: A Delicious New Documentary, que segue o elenco colorido da pousada em sua jornada para a glória Michelin, está programado para aparecer na PBS. Todos os casamentos da pousada em junho foram cancelados, mas o trabalho continua na futura padaria-café do estabelecimento, do outro lado da rua, na antiga agência dos correios da cidade.

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Fasce está otimista, comparando a situação a brasas sendo sopradas suavemente para manter o fogo aceso. Mal podemos esperar para lançar um grande log on, disse ele. Ele está pensando em organizar uma teleconferência semanal para os membros da equipe, para se manter em contato e resolver as preocupações. Eles são nosso maior ativo.

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Pode não ser rosas, em qualquer lugar, mas a pousada está determinada a manter as aparências - e assinar com uma pitada de seu capricho característico. Na sexta-feira de manhã, Andrew Wright, recentemente promovido de subchefe executivo a diretor de operações culinárias, estava ocupado dividindo a comida restante da pousada, incluindo codorna, atum, costela de cordeiro do Colorado e vegetais, para os cerca de 40 cozinheiros da cozinha. Cada um iria para casa com uma cesta misteriosa, prepararia uma refeição com o conteúdo e compartilharia seus esforços online. O prêmio pelo melhor esforço é um certificado de presente de $ 50.

Imagine as festas, disse O'Connell.

Teremos que fazer.