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Leah Chase, a rainha da culinária crioula, ensinou Nova Orleans a ter fé no futuro

É 1959.

Meu pai acabou de se formar na faculdade de direito. Ele comemora no restaurante de Dooky Chase com minha mãe e meus avós.

A algumas mesas de distância está Nils Douglas, futuro parceiro de direito de meu pai e o único outro negro graduado da faculdade de direito da Loyola University naquele ano.

Para onde mais eles deveriam ir?

Quando a América estava segregada, havia apenas um lugar para os negros de Nova Orleães comerem e ter suas realizações tacitamente compartilhadas e apoiadas pela comunidade de comensais. Apenas um lugar onde aquele sentimento de especialidade seria ecoado pela riqueza relativa da decoração do restaurante. Se você era o jogador estrela de um time de beisebol da liga infantil ou um namorado ansioso planejando fazer a pergunta, se você fosse negro e estivesse em Nova Orleans, você iria para o Dooky Chase.

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Com a morte da chef Leah Chase há quase uma semana, Nova Orleans e o resto da nação se lembraram de sua excelente comida e de todas as outras coisas que ela defendia. Sua morte marca a passagem de uma era, é verdade. Mas ela viveu até os 96. Então, de fato, sua morte marca a passagem de várias eras.

Leah Chase, chef de Nova Orleans que defendeu a culinária crioula, morre aos 96 anos

Em 1978, quando o falecido Rudy Lombard publicou o Creole Feast: 15 Master Chefs of New Orleans Reveal Your Secrets, ele estava narrando uma época em que quase todos os cozinheiros e muitos dos chefs dos restaurantes de Nova Orleans eram afrodescendentes. Isso é menos verdade agora, mas naquela época, a gama de carreiras disponíveis para os negros era estreita. Os elogios recebidos pelos chefs de qualquer raça eram, em sua maioria, elogios particulares de clientes apreciativos. O salário era baixo, o trabalho era árduo e o sonho de se tornar um chef famoso e rico, desconhecido.

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O sonho dos cozinheiros e chefs negros era que seus filhos tivessem educação e empregos de colarinho branco.

Em seus quase 50 anos no Bon Ton Cafe de Nova Orleans, Dot Hall trabalhou seu caminho desde a mesa de saladas para cozinhar fritar para cozinhar chefe. Para a alegria de sua mãe, suas três filhas trabalham na área da saúde.

Trabalhar em um restaurante pode ser difícil, ela me disse em uma entrevista em 2012. Mesmo quando meus filhos estavam na escola, eu nunca permitia que eles viessem aqui trabalhar. Sem trabalho de verão, sem nada. Muitas pessoas que estão no ramo de restaurantes querem que seus filhos tenham essa experiência, mas eu não era aquele que queria isso.

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A maioria dos filhos de Chase e de seu falecido marido, Edgar Dooky, também evitou a cozinha profissional por carreiras na educação.

A tecnologia também mudou a natureza de nosso relacionamento com os restaurantes.

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Agora que todos têm um carro, disparamos entre os bairros em busca da melhor comida sem nos preocuparmos com a distância, e qualquer bom restaurante de bairro logo fica lotado de peregrinos ansiosos para descobri-lo antes de qualquer outra pessoa.

Enquanto a sala de jantar do Dooky Chase sempre foi projetada para ter um ar de exclusividade, sua vitrine para viagem servia sanduíches de linguiça quente e ostras fritas no pão de forma para alguns dos críticos mais duros de Nova Orleans, o povo do bairro de Treme. Durante a maior parte de sua história, Dooky Chase's ficava do outro lado da rua do Lafitte Public Housing Development, e Chase adorava ouvir os elogios daqueles vizinhos, pessoas que frequentemente a chamavam de Miss Dooky. Aquela velha vitrine de comida para viagem era o tipo de blogueiro de comida do bairro escondido com o qual os blogueiros de comida sonham agora.

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Muito parecido Edna Lewis , que deslumbrou o Brooklyn com os sabores e técnicas que aprendeu em Freetown, Va., Chase nunca deixou de lembrar às pessoas que ela aprendeu sobre a culinária crioula em Madisonville, Louisiana, não em Nova Orleans. O primeiro prato que ela apresentou ao menu de um restaurante foram salsichas crioulas e espaguete, que ela preparou em um de seus primeiros empregos como cozinheira adolescente no antigo Restaurante Colonial no French Quarter.

Chase também incorporou uma dignidade natural de generosidade de espírito que parece fora de moda neste O que há para mim? era. Sua fama foi renovada quando ela repreendeu o presidente Barack Obama por colocar molho apimentado em seu gumbo antes mesmo de tê-lo provado. O que é menos conhecido é sua amizade com o presidente George W. Bush. Ela preparou o café da manhã para ele uma vez, quando ele visitou a cidade depois de deixar o cargo. Codorna frita e grãos. Lembro-me do cardápio até hoje porque ainda invejo o presidente esse prazer.

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Para Chase, uma boa refeição compartilhada por adversários pode pavimentar o caminho para um acordo e compromisso.

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Um relato completo de tudo o que perdemos com seu falecimento levaria uma vida inteira e não seria especialmente produtivo. No fundo, Chase era otimista, e sua fé no futuro era provavelmente tão importante para sua longevidade quanto sua rica dieta crioula.

Para ser mulher, é preciso ter a aparência de uma menina, agir como uma dama, pensar como um homem e trabalhar como um cachorro, ela costumava brincar. Mas ela ficou feliz em notar que as coisas melhoraram pelo menos na medida em que as mulheres em geral e as mulheres negras em particular deram passos importantes em direção à igualdade. Mashama Bailey e Dolester Miles, duas mulheres negras que são chefs, tiveram seu trabalho reconhecido nos últimos anos pela Fundação James Beard.

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Você sempre viu um quem é quem dos negros de Nova Orleans no Dooky Chase's, especialmente na hora do almoço em uma sexta-feira. Mas hoje em dia a proeminência desses banqueiros, advogados e CEOs negros eclipsa a das gerações que os precederam. Além disso, essas pessoas tomam a decisão afirmativa de jantar neste restaurante histórico, embora o racismo não os impeça mais de outras opções.

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Os jantares estão sendo preparados e servidos pelos filhos e netos de Leah e Dooky Chase, que voltaram a trabalhar no restaurante nos últimos anos, determinados a estender a tradição.

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Nas noites desde a morte de Chase, o tradicional encontro improvisado de músicos, pessoas de luto e simpatizantes surgiu do lado de fora do restaurante para prestar homenagem a este gigante da comunidade.

Nos dias sombrios após as falhas do dique federal permitiram que as enchentes inundassem Dooky Chase's, havia dúvidas se aquele restaurante, aqueles músicos ou aquela comunidade voltariam, quanto mais se recuperariam. Mas recuperou.

Soul é à prova d'água, proclamavam os adesivos enquanto a cidade sugava a água de si mesma.

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Os sons de tambores e pés e instrumentos e vozes fora do Dooky Chase nas últimas noites deixam claro o quão errados os céticos estavam sobre o futuro pós-Katrina de Nova Orleans.

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À medida que a comunidade se reconstruía, ela também se uniu para ajudar a família Chase a retornar ao seu lugar de direito no restaurante. Chefs, engenheiros elétricos, lanchonetes e filantropos, todos desempenharam papéis, levando a chef a gracejar que ela não poderia morrer; ela devia muito a muitas pessoas.

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Mas a cidade de Nova Orleans fez sua própria contabilidade. O serviço de Chase a bordo, suas doações de alimentos, seu serviço como uma das maiores embaixadoras da cidade e seu papel como enchedor de estômagos e levantadora de nossos espíritos foram considerados muito mais valiosos do que qualquer coisa que ela devesse a qualquer um de nós .

Talvez em sua passagem, ela finalmente percebeu isso por si mesma. Finalmente percebeu que esta cidade, que ela ajudou a criar, estava preparada para a vida sem uma de suas maiores matriarcas.

Elie é um escritor nascido em Nova Orleans.