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Montmartre, o bistrô do Capitólio patrocinado por senadores e juízes, fecha depois de quase 20 anos

Chris Raynal não tem certeza de como se identificar em ligações hoje em dia. Eu sempre diria: ‘É o Chris de Montmartre’, mas acho que não posso mais dizer isso, diz ele.

A crise de identidade de Raynal segue sua decisão, junto com o coproprietário Stephane Lezla, de fechar permanentemente o bistrô francês que abriram há quase 20 anos no Capitólio.

Montmartre e sua pizzaria irmã ao lado, Seventh Hill, fecharam em março, e a dupla diz que seus restaurantes não receberão clientes de volta, já que estados e cidades suspendem as restrições aos restaurantes.

A menos de cinco quilômetros da avenida Pensilvânia, o presidente Trump vangloriou-se na segunda-feira em uma reunião na Casa Branca com donos de restaurantes de que salvou sua indústria, que foi atingida como poucas pela pandemia do coronavírus, deixando milhões de desempregados e muitos restaurantes à beira do precipício. Mas para Raynal e Lezla, como muitos proprietários em todo o país, a salvação não parecia estar à vista.

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Você percebe aos poucos o que está vindo em sua direção, diz Lezla, a chef que supervisionava as cozinhas, enquanto Raynal administrava a frente da casa. E percebemos que os números simplesmente não fariam sentido para nós.

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De acordo com um questionário pela National Restaurant Association, 4 em cada 10 restaurantes estão fechados devido à pandemia, e 3% dos restaurantes fecharam permanentemente. o Census Bureau encontrado que 57 por cento dos estabelecimentos de alimentação independentes estavam pelo menos parcialmente fechados no início do mês; mais da metade relatou pagamentos em falta, como aluguel ou folha de pagamento. Espera-se que esses números aumentem, embora ninguém tenha certeza de quão duradouro serão os danos das paralisações. O chef, personalidade da TV e proeminente restaurateur Tom Colicchio causou um suspiro coletivo quando previu no início da crise que 75 por cento dos restaurantes não sobreviveriam.

Os cálculos dos fundadores de Montmartre soariam muito familiares para outros proprietários de restaurantes em todo o país. O aluguel estava vencido, as utilidades tinham que ser pagas. Eles perderam a receita de março, abril e maio, meses tipicamente de grande expansão, quando milhões de turistas chegam à cidade para ver as famosas cerejeiras em flor e os monumentos na primavera. É quando você é como um esquilo que põe nozes em uma árvore, diz Lezla, 49. Quando você perde isso. . . ele para de falar, sua voz sugerindo um encolher de ombros resignado.

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As coisas não iriam melhorar logo, ou pelo menos logo o suficiente. Mesmo em tempos de flush, Raynal e Lezla dependiam de um full house para obter lucro. Mas eles sabiam que o prefeito não permitiria que os restaurantes que reabrissem enchessem suas salas de jantar tão cedo.

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E o salário mínimo de Washington deve subir para US $ 15 em julho. Durante anos, disseram os coproprietários, eles tentaram administrar o aumento dos custos sem aumentar os preços tão alto que desencorajariam os vizinhos de aparecer para comer alguma coisa na terça à noite.

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Foi uma tempestade perfeita, diz Lezla. Bem, não é perfeito.

Quando os restaurantes reabrem, Lezla não tem certeza se a experiência será algo que ele reconheceria. Ele não entrou no negócio para servir clientes nervosos em uma atmosfera de ansiedade. Os restaurantes são feitos para serem agradáveis ​​- você quer conversar, relaxar, tomar seu coquetel, diz ele. Você não quer se estressar porque alguém espirrou atrás de você.

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No final do mês passado, eles começaram a ligar para seus ex-funcionários para dizer que não abririam novamente. Vários deles estavam com eles desde o início, e muitos outros tiveram um mandato de cinco ou dez anos. Na semana passada, eles abriram novamente, brevemente, mas apenas para vender o estoque restante de vinho, cerveja e qualquer comida que pudessem.

A notícia do fechamento começou a se espalhar esta semana, com vizinhos e frequentadores reagindo com tristeza, se não surpresa.

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Em um e-mail para o The Post, o senador Mark R. Warner (D-Va.), Que costumava saborear mexilhões e uma salada após as votações noturnas, disse que ficou triste ao ouvir a notícia. Tenho muitas boas lembranças de jantares tardios em Montmartre e fico muito triste em saber que eles estão fechando, escreveu ele.

Raynal e Lezla, ambos nativos franceses, se conheceram enquanto trabalhavam juntos no agora fechado restaurante Lavandou em Cleveland Park e mais tarde no Bistrô Lepic de Georgetown. Logo começaram a sonhar em abrir sua própria casa - um local de bairro, pequeno e aconchegante, um lugar onde as pessoas iriam não apenas para ocasiões especiais, mas para jantares durante a semana.

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Eles se estabeleceram em um local próximo ao Eastern Market e abriram em 1º de setembro de 2001, servindo a mesma comida clássica de bistrô que ainda faziam quase 20 anos depois. Dez dias depois de sua inauguração, ataques terroristas paralisaram a cidade. Ainda assim, quase imediatamente, eles foram embalados; o bairro tinha muito menos opções de luxo do que hoje. Eles abriram o Seventh Hill em 2009.

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A proximidade com o Capitólio e a Suprema Corte (cerca de seis quarteirões de distância) significava que membros do Congresso e a justiça ocasional se misturavam às multidões de Montmartre. Lezla diz que às vezes ficava surpreso ao ver no noticiário pessoas que conhecia apenas como regulares. Eu assistia TV e dizia: 'Ah, aí está meu cliente! Ele estava lá ontem à noite!

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Com nome em negrito ou não, Raynal disse que adorava cuidar da vida de seus clientes - através de encontros, casamentos, bebês, novos empregos, aniversários. Eventualmente, você os vê chegando com crianças, diz Raynal, 57. E aos poucos eles crescem, e então você vê essas crianças quase como adultos. Agora eles são mais altos do que eu.

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Lezla e Raynal esperam abrir outro restaurante algum dia. Talvez no Capitólio? Não sei se podemos pagar, diz Lezla.

Por enquanto, Lezla está cuidando de seu jardim em Arlington (nunca pareceu tão bom!) E Raynal está aproveitando os passeios de bicicleta com seu filho de 4 anos.

Raynal, que morou no bairro por anos antes de se mudar no ano passado para Alexandria, se pergunta quem vai ocupar o espaço. Para ganhar o suficiente para cobrir o aumento do aluguel, ele calcula que pode ter que ser uma rede apoiada por uma empresa. Vizinhos que amam as peculiaridades da área e as mães e pais também se preocupam; uma Sephora e uma Trader Joe's surgiram do outro lado da rua. A localização do Le Pain Quotidien ocupa um espaço privilegiado de esquina.

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Devo dizer que sou um desses vizinhos. Desde que me mudamos para o Capitólio, há 15 anos, meu marido e eu costumamos bebericar vinho branco frio no pátio de Montmartre e devorar patê country em sua aconchegante sala de jantar. Trouxemos nossos pais, comemoramos aniversários e nos consolamos após longas semanas de trabalho.

Como os funcionários de Montmartre perdem seus meios de subsistência e Lezla e Raynal suas próprias identidades, parece egoísmo lamentar minha própria perda em seu fechamento. Vou sentir falta do coelho assado, um dos nossos pratos favoritos na cidade, um prato rico de carne marrom sedosa com cogumelos e azeitonas, servido decadentemente com um emaranhado de massa em molho de creme trufado.

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Em nossa casa, tanto o prato quanto o restaurante são conhecidos simplesmente como Coelhinho. Onde você quer comer na sexta? meu marido pode perguntar. Se eu levasse minhas mãos à cabeça, formando orelhas de coelho, o plano estava definido.

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Não estamos sozinhos em amá-lo. Em uma resenha de 2001 sobre o novo bistrô na cidade, o crítico gastronômico do Post, Tom Sietsema, chamou o prato de uma refeição que seduz os sentidos e observou que apenas vê-lo servido em outras mesas já era suficiente para causar inveja entre os clientes. Lezla diz que chefs de outros restaurantes da cidade costumavam vir com suas esposas nas noites de domingo, quando muitos de seus estabelecimentos estavam fechados, apenas para comer.

Na semana passada, Raynal disse que estava saindo do restaurante quando um cliente regular o viu do lado de fora. Quando soube que estava fechando para sempre, ele foi eloqüente sobre seu prato favorito, levando o antigo dono do restaurante a oferecer um último pedaço de hospitalidade.

Eu disse a ele para esperar um minuto, ele disse.

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Raynal foi até o freezer da cozinha e pegou quatro pacotes de carne de coelho que o restaurante não precisava mais. O cliente voltou para casa feliz, uma última vez.