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Lembra do Blend 111? Esqueça sua estreia e festeje em seu segundo ato muito melhorado.

Sem classificação durante a pandemia

Considere-me um crente em reviravoltas, um impulsionador de segundos atos, especialmente depois de um ano em que a pandemia destruiu a vida de todos. Enquanto eu continuo a absorver o que há de bom, de ruim e de audacioso em minhas rondas no restaurante - é difícil para um crítico desativar décadas de anotações mentais - estou bem ciente dos obstáculos que chefs e outros na indústria têm lançado para eles desde a primavera de 2020. Restaurantes, muitos trabalhando com menos funcionários e muito menos dinheiro, podem usar alguns intervalos.

Você saberá que a cena é relativamente normal novamente quando eu voltar para a classificação por estrelas e a passagem de som nas salas de jantar. Até então, estou inclinado a compartilhar notícias sobre experiências alimentares principalmente positivas.

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Esses pensamentos me ocorreram mais recentemente quando soube que o assunto de uma prévia mista em 2019 - Blend 111 em Viena - recrutou um novo chef com um currículo forte durante o verão. Seu nome é Andrés-Julian Zuluaga, e seus créditos incluem tempo em dois restaurantes Fabio Trabocchi - o Del Mar e Fiola Mare, onde Zuluaga serviu como sub-chef - e o tristemente fechado Source de Wolfgang Puck.

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A história de Zuluaga se encaixa nas aspirações do coproprietário Michael Biddick, que diz ter criado o Blend 111 como uma experiência gastronômica multicultural para a Virgínia do Norte, suas paixões sendo França, Espanha e vinho. Nascido na Flórida, Zuluaga cresceu em Melbourne Beach, filho de mãe porto-riquenha e pai colombiano, a quem Zuluaga chama de cozinheiro incrível.

É raro ver alguém sentado dentro do Blend 111, por mais bonito que seja. A menos que o tempo esteja ruim, Biddick prefere jantar ao ar livre, no atraente pátio que ele esculpiu em um estacionamento traseiro. Uma fileira de sempre-vivas separa o espaço do negócio vizinho, e velas de tecido preto fornecem cobertura parcial dos elementos. As 15 mesas vêm com aquecedores individuais - alguns altos e cônicos, outros parecendo olhos de insetos alaranjados presos a latas de lixo brilhantes - e se você não pensou em Traga sua própria bebida (traga seu próprio cobertor), o restaurante vende lindos envoltórios tecidos de algodão e fibras recicladas, por US $ 12. O restaurante chama o espaço ao ar livre de posto avançado andino, onde pratos quentes e fumegantes são anotados no menu com um pequeno círculo.

Toddies quentes também são ótimos aquecimentos. Tequila e licor de cacau misturados com horchata fumegante cruzam a linha entre a infância e Can I see your ID ?, e rum escuro misturado com café expresso torrado em casa (descafeinado) e leite de aveia é uma bebida de café tão boa quanto eu já conheci. Ao mesmo tempo, o Blend 111 alcança os que não bebem com uma grande quantidade de bebidas sem álcool que incluem chica morada caseira, uma mistura de suco de milho roxo, especiarias doces e suco de limão fresco.

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Bolos de milho eram um alimento básico na casa dos Zuluaga e fazem várias aparições aqui. Não há como perder uma cesta de pão quando você começa uma noite com um trio de arepitas introduzidas com estas que acabaram de sair do forno e uma pasta de manteiga de abacate com pimenta. E um dos vários motivos para pedir o peito como entrada é a presença de arepas com listras grelhadas no prato. Os comensais são incentivados a dividir os bolos e fazer sanduíches com a carne de vaca cozida lentamente em salmoura, acompanhada de feijão preto salpicado de cubos de queijo branco, banana caramelizada e hogao colombiano, semelhante ao sofrito, mas adoçado com abacaxi picado e carbonizado. Na verdade, qualquer coisa com pão anexado é uma aposta certa. Os pedaços cozidos chamados tequenos, recheados com queijo branco elástico, são uma atualização venezuelana dos palitos de mussarela americanos comuns.

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Se você mora perto do Blend 111, sorte sua; se você estiver de longe, ligue os motores para uma viagem. Zuluaga, 28, parece ser um chip fora do velho bloque. O chef identifica o que há de melhor no mercado e leva tempo com o que faz.

Quase todos os cozinheiros que trabalharam para Trabocchi, que introduziram comida defumada com feno no mercado do saudoso Maestro em McLean, passaram a incorporar a técnica em seus próprios restaurantes. Em sua nova casa, Zuluaga enfia a batata-doce branca em uma panela de feno antes de transformá-la em purê para uma assombrosa sopa de queijo, cuja superfície é uma teia laranja de óleo de achiote. A receita é baseada no tradicional mote de queso da Colômbia.

Metade dos pratos é baseada em frutos do mar, nos quais o Zuluaga se destaca. Os mexilhões são salpicados com vinagrete esfumaçado e com cebolas picantes, um aperitivo auxiliado por fatias de pão grelhado. Camarão - direto e fresco da Louisiana - é temperado com conhaque e alho e apresentado ao lado de uma barra de mofongo, um reconfortante purê de banana verde frita, caldo de marisco e alho assado. As vieiras encenadas com cenouras confitadas mostram alguns de nós tirando fotos e convidando amigos para jantar. Cada mordida de frutos do mar é brilhante com limão, e mais selvagem depois de um mergulho no molho picante de abacaxi que pontilha o prato, que termina com quinua frita para crocante.

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Um menu de papel funciona como um jogo americano e detalha uma fração da carta de vinhos do restaurante, com curadoria de Biddick, o autor de 43 Regiões do Vinho. Seu inventário completo está à sua disposição por meio de um livro impresso. Sugestões de vinhos acompanham as entradas, e posso garantir a adequação do elegante Loranque syrah 2015 com o bife.

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A falha aparentemente individual da cozinha é facilmente corrigida. O sal às vezes é usado com muita abundância, distraindo do prazer dos pratos principais em particular. Agradeço que o restaurante compre carne da Fazenda Seven Hill, na Virgínia, por exemplo, mas o ponto de orgulho é minado por saber que parece que um shaker perdeu a tampa. Fora isso, o bife fatiado pegajoso, salpicado de chimichurri e cozido até ficar rosado, prova ser uma refeição excelente. O mesmo vale para o ensopado solto de porco assado, almôndegas, grão de bico e chouriço colombiano, uma tigela forte que poderia ser melhorada por uma mão mais leve com sal.

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O cheesecake de estilo basco, assado em alta temperatura para atingir sua marca registrada de superfície queimada e meio cremoso, está de repente por toda parte, incluindo a lista de sobremesas no Blend 111, que encabeça a pequena rodada com compota de goiaba. O subchefe Brian Williams, 27 e ex-aluno do falecido Restaurant Eve em Alexandria, vê que sua última degustação do restaurante é tão memorável quanto a primeira. Os bolos tres leches ganham um top de dois tons, graças a uma polvilhada rosa de açúcar de hibisco em metade da amada sobremesa, enquanto uma pequena torre de bolo de mousse de chocolate surge de uma pincelada de cremeux de chocolate - um ganache à base de creme - salpicado com torrado esmagado amêndoas marcona.

Alguns restaurantes são vencedores logo de cara. Outros demoram algum tempo para ganhar fandom. O Blend 111 é um exemplo deste último, um negócio que teve dificuldades no início, mas não desistiu e encontrou sua vocação com determinação e um novo chef talentoso.

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Não faz muito tempo, do ponto de vista do pátio, iluminado por aquecedores e animado por música latina, observei um cliente sair do restaurante com um companheiro. Ele parou por um momento, sorriu e fez um cha-cha-cha rápido.

Meus sentimentos exatamente.