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Perdemos o Half Shell de Johnny para a pandemia. Passados ​​20 anos, merece um brinde de despedida.

O falecimento recente de um antigo restaurante favorito não foi anunciado em um obituário adequado. Permita-me imaginar como poderia ter aberto:

Johnny's Half Shell, o amado restaurante de frutos do mar com influência de Chesapeake que foi inaugurado pelo premiado chef James Beard, Ann Cashion e o parceiro de negócios John Fulchino em Dupont Circle em 1999, mudou-se para Capitol Hill em 2006 e mudou-se para Adams Morgan em 2016, servia seus último jantar, 14 de março. Fulchino, que anunciou o fechamento permanente do restaurante no Facebook em 30 de outubro - por acaso, aniversário de Cashion - disse que a decisão de fechar foi baseada em parte na impraticabilidade de operar o restaurante como ele e seu melhor amigo o conceberam . Claro, eles poderiam ter enviado frutos do mar em caixas, mas como Cashion disse este mês, Johnny’s é uma experiência, e ela não estava inclinada a entregar menos do que o pacote total.

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Washington viu vários restaurantes populares desaparecerem durante a pandemia. Mas a morte do Half Shell de Johnny atingiu alguns de nós especialmente. Em qualquer lugar da cidade, os proprietários serviam bolos de caranguejo e lulas grelhadas, juntamente com um serviço descontraído, mas informado, o Johnny’s sintetizava a definição de um restaurante de bairro. Perdoe-me por escrever sobre um lugar onde você não pode comer, nunca mais. Mas 20 anos são praticamente para sempre no implacável negócio de restaurantes, e eu não queria mais tempo antes de prestar homenagens a um porta-estandarte que nos alimentou tão bem por tanto tempo.

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Sim, Johnny se foi. Esquecido? Não no meu turno. Como isso poderia ser? Johnny's era normalmente o primeiro lugar que vinha à minha cabeça em uma rara noite de folga da avaliação, após retornar das férias ou sempre que visitantes vinham à cidade. Um dia dedicado à verificação de nomes de monumentos e museus, seguido por um pedaço de peixe-rocha perfeito e um prato com o Fulchino, que sempre pulava de mesa, sempre deixava meus convidados com um bom pressentimento sobre Washington. Onde quer que eu comesse peixe ou frutos do mar na cidade, o Johnny's era inevitavelmente o bar pelo qual eu o julgava.

Você não pode lançar uma rede sem pegar um bolo de caranguejo em Washington. Cashion deu o exemplo. Era principalmente caranguejo jumbo doce, com sussurros de mostarda e tempero Old Bay e apenas farinha de cracker e maionese o suficiente para segurar o prêmio. (A maionese, feita em casa e projetada especificamente para o prato, era marcadamente brilhante com limão e vinagre.) A receita exata era um segredo bem guardado, mas parte do charme do pequeno bolo de caranguejo era a restrição implantada pelo chef. Bons frutos do mar não precisam de muitos adornos.

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O menu de Johnny estava cheio de apresentações de classe. O gumbo de Cashion com filé-forward e sem roux nos fez raspar o fundo da tigela. A chef se preocupou em comprar lulas frescas e limpá-las ela mesma antes de jogá-las na grelha, batendo com pimenta e limão e terminando com rúcula e chalotas fritas. A lagosta grelhada era tão maravilhosa para seu pão de colher com listras de couve quanto o marisco, doce-defumado com uma especiaria Johnny's que tinha 20 ingredientes de comprimento e lembrava uma Old Bay mais perfumada. Na verdade, um fã ficou sem dedos contando os golpes, que foram além das ondas para incluir asas de frango crocantes resfriadas com um molho cremoso de estragão e coelho salpicado com molho de mostarda crioula.

Deixe que Cashion crie o cachorro-quente dos sonhos de um estádio. Sua salsicha só de carne bovina foi anunciada como vinda de Baltimore, embora tenha se originado em Chicago. Qualquer que seja. O que eu me lembro é um link rápido e cheio de sucos enfiado em um pão de semente de papoula torrado, acompanhado por uma pilha de deliciosas batatas fritas crocantes e coberturas que incluíam queijo azul e cebolas raspadas - muita alegria por US $ 6 Nos primeiros dias. (A pequena cozinha em Adams Morgan não foi projetada para acomodar o público faminto do link, exceto na tipicamente lenta segunda-feira à noite, conhecida como Dia do Pão, ou se você fosse jovem o suficiente para pedir o cardápio infantil.)

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Mantendo o estilo simples, mas memorável de Cashion, a chef confeiteira Valerie Hill ofereceu aos clientes pudim de creme de banana com merengue e torta de maçã com molho de cidra dourada. Mesmo depois de sua saída do Johnny’s, no entanto, o menu desafiava você a deixar migalhas de sobremesa - impossível no caso de sua torta de xadrez de limão legada.

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Modelado com base em alguns dos locais mais queridos de frutos do mar do país, notavelmente o Swan Oyster Depot em San Francisco e o falecido No Name Restaurant em Boston, o Johnny's Half Shell causou um impacto gentil com seu design: cabines estofadas com Naugahyde, um bar com tampo de mármore e um aquário no original e um belo balcão elevado e balcão de ostras em Adams Morgan. Do começo ao fim, o restaurante foi um paraíso para quem vive para comer e o nome ocasional em negrito. Fulchino se lembra de ter dado um cartão a uma jovem Reese Witherspoon em Dupont Circle - eu não tinha ideia de quem ela era, ele diz - e recebido um abraço da ex-embaixadora das Nações Unidas, Susan E. Rice, quando Johnny voltou para Adams Morgan. O dono do restaurante, um ex-jogador de hóquei em sua terra natal, Massachusetts, que se dá bem como um policial e nunca deixa de sorrir, considerava-se o artista do Johnny’s. Gosto de fazer as pessoas se sentirem bem, diz ele. E foi o que ele fez.

Infelizmente, alguns restaurantes antes promissores terminam suas atividades como sombras de si mesmos. Mas minha crítica de estreia de Johnny's praticamente espelhou minha última; Half Shell estava em plena felicidade. Não me lembro de ter visto Cashion na cozinha aberta em muitas visitas a Adams Morgan, uma realidade explicada por uma programação diurna que a encontrava se preparando para a noite e um braço direito, o chef Jorge Rubio, que conhecia seu gosto e exatidão. Rubio começou como o fazedor de saladas em Dupont Circle e foi subindo a escada da cozinha, seguindo Cashion pela cidade. Vinte anos ensina um cara a dominar um cardápio.

Nenhum restaurante é perfeito, e eu seria negligente em ignorar algumas refeições irregulares durante o tempo de Johnny no Hill. Por mais que Cashion e Fulchino esperassem manter o caráter da vizinhança na mudança, alguns fatos atrapalharam: O negócio cresceu de 60 para 300 lugares e de 1.800 pés quadrados para 10.000. Nosso objetivo era mudar o Half Shell, não abrir um novo restaurante, Cashion me disse após a mudança de endereço. O público também era diferente, indicado não apenas pela folha de cola com os nomes e rostos dos políticos na arquibancada, mas pela forma como os representantes do país e outros usaram o Johnny's mais como uma sala de reuniões.

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Eles não entendiam as nuances da culinária de Ann ou da minha música, Fulchino me disse depois que o restaurante foi transferido para Adams Morgan. Doce, as escavações eram familiares, tendo anteriormente hospedado o antigo restaurante americano dos proprietários, Cashion’s Eat Place, que eles venderam para funcionários veteranos e que foi às escuras em 2016.

Cashion e Fulchino estão reduzidos a um único restaurante agora, Taqueria Nacional em Mount Pleasant. (Seu irmão de mesmo nome na T Street NW fechou em dezembro, quando os proprietários não conseguiram chegar a um acordo com o proprietário.) Fulchino comprou recentemente um carro usado de sua irmã em Boston para ajudar com os pedidos de entrega da taqueria no noroeste de DC. Ele é o motorista e eu sou o navegador, diz Cashion.

Existe alguma chance de Johnny's voltar? Embora os proprietários digam que o proprietário gostaria deles de volta, o que quer que se segue não será um restaurante de frutos do mar singular. Fulchino diz que não seria sustentável em um futuro pós-cobiçado.

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Os proprietários dizem que não são do tipo que reconhece suas próprias ocasiões especiais. Mas eles consideraram abrir uma exceção para o 20º aniversário do restaurante e convidar os fãs para uma festa em abril passado. A pandemia estourou o balão.

Cashion ainda quer homenagear Johnny’s Half Shell. Sua melhor e mais segura ideia é publicar um calendário com uma dúzia de fotos, além de receitas, dos pratos mais populares do restaurante falecido. Poderíamos nunca mais nos reunir em um local tão feliz para comer alguns de seus pratos simplesmente perfeitos, mas um registro de seus dias de glória ajudaria muito a recuperar o sabor do lugar. E sim, Cashion promete finalmente compartilhar a receita de seus bolos de caranguejo.

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